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Lecture Series

3, 5, 10, 12, 17, 19, 24, 26 November 2015
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The participants summarise their talks

  • Alexander the Great: Conquering the Ends of the Earth
    Adolfo Domínguez Monedero

    The main points I would like to discuss are how Alexander combined several interests in the Asian campaign he inherited from his father Philip II; on one side, the political and military interest, focused on the conquer not only of the Persian Empire, but also, once this was done, of the totality of the world. In this sense, the title resumes what Arrian (The Anabasis of Alexander, V, 26, 2) quotes from Alexander just before the mutiny of his troops forbid him from continuing his expedition. Nevertheless, that objective, regardless of what could been thought when considering the full extensio of his work, was not part of the enterprise's original design, but it was something that little by little Alexander began to consider possible once he experienced the profound internal weakness of the Achaemenid Empire. But together with the political design, Alexander also had an enormous cultural curiosity deriving without doubt of the training received from the teachings of one of the most notable figures in Greek science, Aristoteles, and in many occasions, this curiosity was equal to his political interest. this explains why, once his main enemies were defeated, the Macedonian king decided to continue the expedition to a large extent with the aim if confirming the existing theories about the configuration of the inhabited world and about the intercommunication of the seas and the ocean. Alexander the Great combines like few the main traits that this series of conferences will explore: conqueror, explorer, and tireless traveller.

  • Marco Polo. A Journey as Long as the World
    Eduardo Martínez de Pisón

    Cuando, en el siglo XIII, los varones de la familia Polo deciden ampliar sus relaciones comerciales al este de Constantinopla, encuentran su camino abierto bajo la tutela del Imperio mongol nada menos que hasta el mismo confín oriental de Asia. El viaje que inició Marco Polo en 1271 acabaría así por recorrer casi de extremo a extremo, en la dirección inicialmente del Viento Griego, lo que en su época se consideraba la extensión total del mundo en el sentido de los paralelos.

    En el relato que dictó Marco Polo en la prisión de los genoveses en 1298 se suceden los paisajes diversos y sorprendentes así como los pueblos misteriosos de Asia enlazados a su camino interminable. Su famoso escrito, uno entre otros de los nacidos de una estancia en la cárcel de un autor ilustre, proporcionó durante siglos la principal información geográfica sobre la gran ruta de Asia y hoy, aún con el asombro de su hazaña, constituye un testimonio histórico y geográfico de extraordinario interés.

  • The True Story of Hernán Cortés
    Carlos Martínez Shaw
    Hernán Cortés es un personaje muy controvertido, sobre el que se han vertido los juicios más opuestos. De ahí que sea preciso un análisis muy riguroso que dé cuenta puntual de las cuestiones más conflictivas y debatidas. Tras hablar de su formación, hay que dilucidar su actitud para con el gobernador Diego Velázquez, las sucesivas etapas de su conquista de México, las relaciones con Moctezuma y Cuauhtémoc, la formación y administración de sus dominios, la caracterización de su corte de Cuernavaca o su implicación en la empresa del Mar del Sur. Y hay que discutir la vital disyuntiva de su acción como enemigo de una América y enamorado de otra, como destructor de un mundo y constructor de otro. Finalmente, trataremos de alcanzar algunas certezas sobre quien es en cualquier caso una figura clave de la historia de México, de España y, finalmente, de la historia universal.
  • The Young Darwin: the travel of a naturalist around the world
    Juan Luis Arsuaga

    Con esas pocas palabras se describe la aventura científica que marcó la vida de Darwin. Si todo viaje que merezca la pena nos cambia, poco o mucho, a los viajeros, la vuelta al mundo en cinco años que llevó a cabo el jovencísimo Darwin nos cambió a todos porque de ella se deriva la teoría de la evolución. En su autobiografía, Darwin explica que tres cosas le llamaron poderosamente la atención durante el viaje, y las tres se encuentran en Sudamérica: la continuidad de las especies fósiles con las actuales, los cambios de las faunas con la latitud y las curiosas “producciones” de las islas Galápagos.

    Darwin inició su viaje como un aprendiz de geólogo y se fue haciendo biólogo a lo largo de esos cinco años por mar y tierra. Después, nunca volvió a salir de su isla y se refugió en su casa en el campo. Pero siempre recordaría en las veladas de Down House, mientras escuchaba a su esposa Emma tocar el piano después de la cena, las noches que pasó al raso en la soledad de las pampas, con los gauchos, durmiendo alrededor del fuego y bajo las estrellas. Cuando era joven y fuerte y se sentía capaz de todo. Cuando vivió peligrosamente.

  • Alexander von Humboldt, the Explorer of the Cosmos
    Miguel Ángel Puig-Samper

    El viaje de Alexander von Humboldt a la América española (1799-1804) constituyó para la ciencia europea la gran síntesis de los conocimientos que por entonces se tenían del Nuevo Mundo, así como el nacimiento de la geografía moderna, de algunas subdisciplinas como la geografía botánica y un gran avance en geología, botánica, antropología, arqueología, etc. Como personaje, la figura de Humboldt se mueve entre la Ilustración y el emergente Romanticismo. Hay que señalar además su capacidad para crear redes de conocimiento, lo que le conduce junto a su capacidad publicitaria y epistolar a un sobresaliente universalismo.

    En su método científico, que define como empirismo razonado, la tensión entre la sensación subjetiva y la objetivación de los resultados es evidente, aunque intenta superarla con el empleo masivo de instrumentos científicos y el cálculo matemático para realizar más tarde la síntesis, sin renunciar al placer estético de la contemplación de la naturaleza y al comentario subjetivo de las sociedades. Tras sus trabajos sobre Asia central, el Cosmos fue su gran intento de hacer una obra general de síntesis de los conocimientos de su época. Fue el final intelectual de la larga vida de una figura de gran relevancia internacional, modelo para numerosos viajeros, científicos y artistas que siguieron sus pasos durante los siglos XIX y XX.

  • Livingstone: the Missionary who became an Explorer
    Javier Reverte
    El hilo conductor será ir desvelando cómo David Livingstone, que viajó a África como misionero, a mediados del siglo XIX, fue poco a poco dejando de lado su tarea evangelizadora para convertirse en un gran explorador y en el gran campeón de la causa antiesclavista. En el repaso de su vida me detendré en sus dias de Zanzíbar, en sus primeras explotaciones, y en su llegada a Ujiji, a su celebrado encuentro con Stanley (el famoso saludo: "Dr. Livingstone, I presume..."), su circunnavegación con Stanley del lago Tanganica, su viaje a Zambia en busca de las fuentes del Nilo y su muerte en la aldea de Chitambo (Zambia). Hablaré de esos lugares, en la mayoría de los cuales he estado.
  • Lawrence of Arabia: the Tormented Hero of the Sands
    Jacinto Antón

    Un perfil apasionado del coronel T. E. Lawrence desde el punto de vista no del historiador sino del lector fascinado con las aventuras de uno de los personajes más románticos del siglo XX. Lawrence de Arabia ha encarnado como nadie en nuestra imaginación (y en nuestra retina merced al filme de David Lean con Peter O’Toole) al hombre de acción y aventurero fracturado por una concepción angustiada, culpable y melancólica de la existencia. El lado oscuro del héroe del desierto es tan importante como su aspecto solar de caudillo de la rebelión árabe y guía de hombres.

    Seguiremos los pasos del joven idealista lastrado por la vergüenza de sus orígenes, sus viajes de juventud, su actividad como arqueólogo y el extraño destino que lo condujo al lado de Feisal en la guerra contra los turcos. Su terrible decepción por lo que pasó luego, la traición a la causa árabe, su conversión en personaje de leyenda y su huida atormentada de ese personaje en busca de un anonimato redentor como último refugio. La lectura de Los siete pilares de la sabiduría, su personal relato de la guerra, nos adentra en la mentalidad de un grandísimo escritor literario y un hombre en el que el narcisismo y el autodesprecio se juntan con el coraje y el ansia de grandeza para componer uno de los retratos más interesantes de la Historia.

  • Captain Cousteau: Highlights and Lowlights
    Manuel Martín Bueno
    The figure know as Commandant Cousteau is without doubt an indisputable international reference in all issues related to the sea, the oceans, and fundamentally to conservation and knowledge. A character distinguished by the magic wand of luck, hard, and good practice of a man passionate about his work, who learned how to extract from the military profession in the French Armada, from an activity -diving-, and from a an unquestionable hobby -everything related to the knowledge on the marine environment-, a goal in life, which grew as he learned more about what the marine depths offered him, and what the society of knowledge and information offered. He was an important figure, very important, with his many lights and shades at each side of the balance; but he learned how to extract to his favor a all-is-possible attitude capable of exciting the public, and from there involve many organisms, both national and international, in the knowledge of the marine environment and the need for its preservation to get them to fund his expeditions. He was without doubt a great communicator and he managed to make use of the best tools that were on his reach to disseminate knowledge and educate on the respect for the natural and marine environment, although he sometimes did not act as an example internally. The balance is nevertheless positive and we should keep the image of a man tanned by the marine winds and the sun, with that profile of accused and hooked nose, and that red wool hat of the Navy with which he liked to be represented. Those who got to know him and grew up with his stories remember even the color prints we avidly collected from the candy bars of that time, and which submerged us in the world of Poseidon and Neptune, referring to either the Greek or Roman divinity ruling the waters, just like he ruled over the information and its dissemination.
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