Origen e historia evolutiva de los mamíferos Ciclos de conferencias Historia de la vida en la Tierra

Origen e historia evolutiva de los mamíferos

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Jorge Morales

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  1. Jorge MoralesJorge Morales

    Licenciado en Ciencias Geológicas (1974) por la Universidad Complutense de Madrid y doctor en Ciencias Geológicas (1981) por la Universidad Complutense de Madrid. Ha desarrollado su carrera científica en el Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) del CSIC, en Madrid, desde 1975 hasta la actualidad. Ha sido jefe de Unidad Estructural de Paleontología y Estratigrafía del Departamento de Paleobiología y Vicedirector del MNCN (Colecciones). Actualmente es profesor de investigación del CSIC desde 2006 y responsable científico de las colecciones de Paleontología del MNCN.

    Sus temas más relevantes de investigación son conservación y gestión del patrimonio paleontológico y geológico, sistemática de mamíferos fósiles (especialmente en Carnivora, Creodonta y Cetartiodactyla), tafonomía, bioestratigrafía continental del Cenozoico y paleobiogeografía, principalmente con Europa y África como áreas de trabajo.

    Ha realizado y dirigido excavaciones en yacimientos neógenos de casi todas las cuencas continentales españolas (Madrid, Loranca, Tajo, Calatayud-Teruel, Duero, Levantinas, etc.). Destacan especialmente las veintidós campañas de excavación en los yacimientos pseudokársticos del Mioceno superior del Cerro de Batallones (Madrid), en colaboración con la Comunidad de Madrid, y las once campañas de campo en Sperrgebiet (Namibia), en colaboración con el College de France y el Museum national d’Histoire naturelle, de París.

    Ha participado, como investigador principal, en once proyectos de investigación nacionales e internacionales. Es autor de más de 350 publicaciones en capítulos y revistas nacionales e internacionales, como Journal of Vertebrate Paleontology, Nature, PNAS, Paleobiology Sedimentology.

La historia del origen y evolución de los mamíferos puede dividirse en tres etapas.

La primera, con límites temporales y morfológicos difusos, nos lleva a la búsqueda de los ancestros de los mamíferos, ya como grupo diferenciado del resto de los tetrápodos. Estas primeras formas, conocidas como "reptiles mamiferoides" comienzan a reconocerse hacia finales del Carbonífero, aproximadamente hace 310 millones de años (Ma). Durante los siguientes 100 Ma, en los periodos Pérmico y Triásico dieron lugar a una importante radiación adaptativa en la que sucesivos grupos exhibían cada vez más caracteres de mamífero.

Una segunda etapa comienza a finales del Triásico, hace 215 Ma, cuando se reconocen las primeras especies con características ya definitivamente mamalianas. Estas son comúnmente denominadas como "mamíferos mesozoicos", compañeros de escenario de los dinosaurios, y en parte ensombrecidos por la espectacular radiación de estos magníficos vertebrados. Aunque, durante las últimas décadas, el conocimiento de los mamíferos mesozoicos ha aumentado considerablemente, un cierto misterio sigue envolviendo esta etapa de su evolución. Ahora conocemos que durante esa época estuvieron altamente diversificados, dando lugar, al menos a dos radiaciones diferentes. Sin embargo, se mantuvieron dentro de unos límites de forma y talla muy constante, solo muy pocas especies sobrepasaron el tamaño de micromamífero (equivalente al de un pequeño insectívoro o roedor actual).

La tercera etapa de su historia, es en parte causante del misterio de la pequeña talla de los mamíferos mesozoicos, puesto que con la extinción de los dinosaurios y otros grupos de organismos acaecida durante el límite K/T (hace 66 Ma) los mamíferos en unos pocos millones de años escaparon a todas las restricciones de talla y forma, dando lugar a una extraordinaria radiación adaptativa que todavía somos capaces de percibir en la naturaleza actual.

  1. Benton, M. J., Shishkin, M. A., Unwin, D. M. y Kurochkin, E. N., The Age of Dinosaurs in Russia and Mongolia, Cambrigde University Press: Cambridge, 2003.
  2. Kemp, T. S., The Origin and Evolution of Mammals, Oxford University Press: Oxford, 2005.
  3. Kielan-Jaworowska, Z., Cifelli, R. L. y Luo, Z-X, Mammals from the Age of Dinosaurs: Origins, Evolution and Structure, Columbia University Press: Nueva York, 2004.
  4. Meléndez, B., Paleontología, vol. 3 (Mamíferos - 1ª y 2ª parte), Paraninfo: Madrid, 1995.
  5. Rose, K. D., The Age of Mammals, The Johns Hopkins University Press: Baltimore, 2006.